Descubrimientos Científicos y Tecnológicos más importantes del 2009

Mi primer artículo este año lo dedicaré para informar a los amables lectores los resultados de las investigaciones científicas y tecnológicas más importantes del 2009.
Por: Diego Arias Serna

fuente: www.cronicadelquindio.com

Para ello haré uso de la publicación de la revista Science (ciencia) del 18 de diciembre en la cual se informa de los 10 logros científicos que los editores de la revista consideran más destacados.
Science es la revista científica de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia. Fue fundada en Nueva York por John Michaels en 1880, contando con el apoyo económico, en un comienzo, de Thomas Edison, y posteriormente, de Alexander Graham Bell.

La revista tiene como objetivo publicar los descubrimientos científicos que los evaluadores consideran de gran importancia en las ciencias naturales (física, química y biología) y las ciencias de la vida. También publica sobre política científica y temas relacionados con la tecnología. Junto con Nature, son dos de las revistar más importantes de divulgación donde todos los investigadores aspiramos a publicar.

Según la lista dada a conocer por Science, el descubrimiento científico más importante del año que acaba de terminar, fue el resultados de 15 años de investigación al rededor de los restos fósiles del Ardipithecus ramidus, un ancestro del Homo Sapiens, con una antigüedad de 4,4 millones de años y descubierto en Etiopía, en los años 1992-1993.

Los otros 9 descubrimientos científicos son:

La detección de 16 pulsares de rayos gamma.
El descubrimiento de moléculas químicas equivalentes a la adrenalina vegetal.
Los descubrimientos del telescopio Hubble, después de su reparación en mayo pasado.
La investigación de otro tipo de magnetismo, el monopolo magnético.
El fármaco que es capaz de alargar la vida de los roedores.
El descubrimiento de agua congelada en la Luna.
La investigación sobre terapia genética.
El material conocido con el nombre de grafeno.
Y el láser de rayos X.

El descubrimiento más importante de 2009, un homenaje a Darwin

El esqueleto de una hembra constituido por el cráneo, la pelvis, las manos, brazos, piernas y pies es considerado por ahora el más antiguo de los ancestros de la línea evolutiva hasta llegar al ser humano.

La investigación contó con la colaboración de 47 científicos de 10 países. Ellos analizaron 150.000 especímenes de animales y plantas fosilizados. El estudió superó las dudas que existían de si Ardipithecus Ramidus era parte del árbol genealógico de los actuales primates o constituía una rama que condujo al homo sapiens. Según el estudio, el fósil encontrado se desplazaba erguido y apoyada sus pies planos sobre la tierra.

Tom White de la Universidad de California Berkeley y descubridor de Ardipithecus Ramidus escribió en Science: ”hemos visto al ancestro y no es como los chimpancés”. La investigación se constituye en un eslabón clave en la historia de la evolución humana y los resultados de 15 años de esfuerzos investigativos se dan a conocer justamente en el año de Darwin, por los 200 años de su natalicio y los 150 años de haber escrito su libro “La evolución de las especies”.
Este 2009, como se recordará, también fue el año internacional de la astronomía y fueron varios los descubrimientos científicos destacados en este campo: Science señaló la detección de 16 pulsares de rayos gamma, que son estrellas de neutrones. El hallazgo se hizo usando el telescopio espacial Fermi de rayos gamma de la Nasa. El descubrimiento permite encontrar respuestas sobre la existencia de ondas gravitatorias, además de ayudar a comprender el funcionamiento de este tipo de estrellas.

El telescopio espacial Hubble, después de su reparación, extendió el funcionamiento 5 años más y ha ofrecido las imágenes más espectaculares del cosmos en sus 19 años de funcionamiento.
Otro descubrimiento importante se dio cuando se pudo demostrar que la Luna contiene agua congelada. El hallazgo se logró al impactar un cohete de dos toneladas llamado L-Cross con la Luna.


El monopolo magnético, otro descubrimiento destacado

Un grupo internacional liderado por el argentino Santiago Grigera observó un fenómeno físico buscado hace 79 años, cuando en 1931 Paul Dirac postuló teóricamente la existencia del monopolo magnético. Este descubrimiento rompe el esquema por todos conocidos, de la existencia de imanes con dos polos magnéticos norte y sur. La investigación podrá llevar a tener aplicaciones en equipos de refrigeración.

El grafeno es un nuevo material que se estudia desde el 2004 y en el 2009 se obtuvieron descubrimientos importantes en este material, tales como permitir la formación de láminas de un átomo de espesor con alta capacidad de conducción eléctrica y térmica. En enero de 2009, se publicó el descubrimiento de un derivado del grafeno denominado grafano, obtenido al añadir un átomo de hidrógeno. Este nuevo cristal, al contrario que el grafeno, posee propiedades aislantes.

También se ha podido comprobar que láminas de grafeno de un solo átomo tienen la resistencia más alta de material conocido hasta el momento, de acuerdo a las pruebas realizadas por Jaffrey Kysar y James Hone, profesores de ingeniería mecánica de la Universidad de Columbia. Por sus característica semiconductoras y habiéndose construido el nanotransistor de grafeno, ya se dice que es el material llamado a sepultar los semiconductores de silicio.

Otro hallazgo importante fue el láser de rayos X. Instrumento que puede captar imágenes de reacciones químicas y alterar la estructura de materiales electrónicos.

Los descubrimientos en la ciencia de la vida

Los más destacados son: uno relacionado con la terapia genética. Esta técnica permite reemplazar genes defectuosos, lo cual conlleva al tratamiento de enfermedades como la amaurosis congénita (consistente en una extraña manifestación de ceguera), la inmunodeficiencia severa combinada y la adrenoleucodistrofia, trastorno cerebral fatal para adolescentes varones.

Otra investigación de la lista es la rapamicina, un fármaco que alarga la vida de mamíferos. Las investigaciones mostraron que utilizando este fármaco se puede prolongar la vida de roedores un 38%. Si la investigación se extiende con resultados positivos a los seres humanos, podríamos tener en la rapamicina el elixir de la vida.

Finalmente, Science destacó el descubrimiento de la adrenalina vegetal. Molécula química que ayuda a las plantas a superar las sequías manteniéndolas como dormidas, lo cual contribuye a evitar la pérdida de humedad.

Por otra parte, en tecnología el año que terminó es prolífero en resultados importantes. The American Chemical Society (La Sociedad Americana de Química, SAQ) y Time (revista estadounidense) no coinciden en la lista que dan de los productos tecnológicos más destacados. Así que presentaré primero los de la SAQ y finalizo con algunos de la lista del Time.

Lo nuevo en la ciencia para la salud

Los relacionados con la salud fueron: La vacuna por inhalación sin agujas contra el sarampión, que pasará a ensayo clínico en este 2010 en la India, país donde esa enfermedad afecta a millones de niños y lactantes.

Investigadores de Dakota del Sur (Estados Unidos) trabajan en el desarrollo de una pintura anti-microbiana. No sólo mata bacterias causantes de enfermedades, sino que actúa contra el moho, los hongos y los virus. Se conoce como la pintura que mata los microbios. Será ideal en los hospitales y clínicas de salud.

Una nueva vacuna producida con la planta de tabaco, podría ser usada contra el “virus de los cruceros”, causante de diarreas y vómitos, la cual es la segunda infección viral más común en Estados Unidos.

Científicos de Israel han generado una nariz electrónica capaz de detectar en el aliento 27 sustancias asociadas con una enfermedad del riñón.

Los aportes innovadores para el medio ambiente

Los descubrimientos que contribuirán a mejorar el medio ambiente fueron: La investigación de científicos del Instituto de Tecnología de Georgia (Estados Unidos) encabezados por el profesor Zhong Li Wang quienes han logrado convertir en electricidad vibraciones de baja frecuencia como los movimientos del cuerpo, el latido del corazón o el vibrar del viento. Para ello utilizaron las propiedades piezoeléctricas de nanocables de óxido de zinc. Es decir, cables que son 20 veces más delgados que el diámetro del cabello nuestro y que tienen la propiedad de convertir el movimiento mecánico en electricidad.
Este descubrimiento permitirá en los próximos años recargar el teléfono móvil, el computador portátil, el iPod, con sólo el movimiento de las manos o del cuerpo sin necesidad de baterías.

Científicos chinos trabajan en un catalizador fabricado con cáscaras de camarón que podría transformar la producción de biodiesel en un proceso mucho más rápido y barato. Este aporte tecnológico igual que el nanocable del profesor Wang serán muy útiles para la protección del medio ambiente.


Más información y menos consumo de energía

Paul Rothmund, un científico del Instituto de Tecnología de California y colegas de la compañía IBM, descubrieron un sistema que permite fabricar chips (circuitos integrados) más pequeños que los habituales. Para ello usaron moléculas de ADN en superficies compatibles con los equipos de producción de semiconductores convencionales. El nuevo dispositivo permitirá guardar más información y tener menor consumo de energía.

Otro avance tecnológico importante fue el láser desarrollado por el Lawrence Livermore National Laboratory de California, un láser que genera una energía 60 veces superior a cualquier otro láser. El equipo permitirá investigar en energía nuclear, astrofísica, ciencias de la vida, ecología.

También se destaca el robot Adán, la primera máquina capaz de hacer descubrimientos científicos, la cual fue fabricada en la universidad de Aberystwyth, en Gales (Reino Unido).

El Centro de Astrofísica de las Islas Canarias (España) también fue noticia. El Gran Telescopio Canarias fue inaugurado en el 2009 y se considera el mayor telescopio óptico-infrarrojo del mundo. Tuvo un costo aproximado de 100 millones de euros, aportados en un 90% por el estado español y fondos de la Unión Europea, el resto fue participación de la Universidad Autónoma de México y la Universidad de la Florida (Estados Unidos).

El reloj atómico de estroncio

El reloj de cesio utilizado hasta el año pasado como patrón para medir el tiempo fue reemplazado por el reloj atómico de estroncio que perdería un segundo si funcionara 300 millones de años. Será vital en la sincronización de la navegación, las telecomunicaciones, los GPS (sistemas de posicionamiento global).

El Time destaca: El ojo biónico, un chip que puede recuperar la vista de los ciegos parciales. La investigación se llevó acabo en el Instituto Tecnológico de Massachussets. La publicación menciona, así mismo, el Atún criado en cautiverio, proyecto desarrollado en Australia. La revista incluye, igualmente, el cohete “Ares” de la Nasa, que tendrá la misión de sustituir a los actuales transbordadores y reducir los costos de las travesías espaciales.
Quedan en el tintero varios desarrollos tecnológicos que por falta de espacio no destaco.

Por: Diego Arias Serna
Madrid (España)
Doctor en Física, Universidad Complutense de Madrid
Profesor-Investigador, Universidad del Quindío
Presidente Fundación Semillero Científico
darias@fis.ucm.es

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